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Aunque los nativos usaron durante mucho tiempo la isla como zona de pesca, el primer asentamiento permanente se produjo cuando los colonos blancos comenzaron a pescar allí. Cuando se descubrió que la isla también era rica en mineral de hierro, The Old Dominion Iron and Nail Company abrió en 1832, lo que trajo consigo una afluencia de colonos que estimuló el crecimiento de la floreciente y próspera ciudad de Wabana. Para 1895, había una operación minera de hierro en expansión y Bell Island rápidamente se convirtió en uno de los productores de mineral de hierro más importantes del mundo. Fue allí abajo, en los oscuros y húmedos túneles mineros, donde comenzaría la trágica historia de la isla. En ese momento, las precauciones de seguridad eran una mera reflexión. Cuando las minas abrieron por primera vez, los mineros, en su mayoría hombres, pero a veces niños de hasta 10 años, trabajaban en la oscuridad claustrofóbica usando poco más que gorras de béisbol de fieltro con una vela parpadeante en la parte superior para alejar la negrura pegajosa y tal vez una lámpara de hojalata que quemaba aceite de foca encaramada en un saliente rocoso. Aquí abajo, los hombres trabajaban en condiciones terribles, manejaban explosivos y arriesgaban sus vidas todos los días, y hubo muchas lesiones y muertes por explosiones, percances o enfermedades pulmonares provocadas por el polvo y el humo de las minas. Henry Crane, presidente de turismo de Bell Island, dijo sobre las condiciones de trabajo en ese momento: o enfermedad pulmonar provocada por el polvo y los humos de las minas. Henry Crane, presidente de turismo de Bell Island, dijo sobre las condiciones de trabajo en ese momento: o enfermedad pulmonar provocada por el polvo y los humos de las minas. Henry Crane, presidente de turismo de Bell Island, dijo sobre las condiciones de trabajo en ese momento:

Cuando las minas abrieron en 1895 y las últimas minas cerraron en 1966, hubo 106 muertes y accidentes triples. Los mineros (todos hombres) perdieron piernas, brazos. Algunos quedaron desfigurados e inutilizados. Otros murieron de enfermedad pulmonar. Los mineros no tenían un baño adecuado ni un lugar para comer, no había calor y trabajaban en turnos de 10 a 12 horas durante seis días a la semana, por cinco a siete centavos la hora, viendo la luz del sol, mientras tenían los ojos nublados, solo los domingos. . El sitio contenía cuatro minas subterráneas principales llamadas No. Dos, Tres, Cuatro y Seis, y tenían una longitud de entre tres y cinco millas. Luego, en la superficie, había dos minas llamadas No. One y Five que fueron ‘explotadas’ antes de pasar a la clandestinidad.

isla campana

Sin embargo, a pesar de esto, la minería impregnaba todos los aspectos de la vida de los isleños, era su sustento, todo lo que sabían, y por eso siguieron adelante. Durante la Segunda Guerra Mundial, Bell Island fue muy importante para la industria bélica aliada, lo que llevó a que la Alemania nazi atacara dos veces y, en su apogeo, más de 12 000 personas vivían allí. Cuando la minería se detuvo en 1966, la economía de la isla empeoró y muchas personas se fueron, pero la turbulenta historia de la isla permaneció, al igual que sus diversos fantasmas y espíritus. 

Según la mayoría de las cuentas, Bell Island está repleta de fantasmas. Los delincuentes más obvios son los espíritus de varios mineros muertos que, según se dice, acechan en las antiguas minas y sus alrededores. Hay numerosas historias de personas que vieron mineros fantasmas en la oscuridad, y de repente encontraron cruces blancas grabadas en la piedra donde no las había momentos antes. Los mineros usaban las cruces blancas como una forma de honrar a sus caídos, pareciendo como si estuvieran tratando de comunicarse con los vivos desde más allá de la tumba. Además de las figuras sombrías y las cruces que aparecen misteriosamente, los visitantes han escuchado susurros o pasos incorpóreos y apagados, han sentido un viento helado y, a menudo, tienen la terrible sensación de ser observados. 

Aunque los fantasmas de los mineros son una historia frecuente, quizás el fantasma más famoso de la isla gira en torno a un terreno de cultivo pantanoso conocido como el Jardín de Dobbin. La historia comienza en la Segunda Guerra Mundial, cuando los submarinos alemanes atacaron la isla. Según la historia, los soldados alemanes se colaron en la isla para reabastecer su submarino con la ayuda de simpatizantes locales. Mientras se ocupaban de sus asuntos clandestinos, se dice que una joven local se topó con ellos, después de lo cual fue arrastrada y asesinada en el pantano. Desde entonces, se dice que su espíritu aparece, primero como una hermosa joven, pero cuando se acerca, cae de rodillas y comienza a gatear mientras su ropa blanca se transforma en andrajos grises, la carne se le cae de la piel y su rostro se retuerce y se contorsiona hasta convertirse en una vieja bruja desdentada y horrible. Supuestamente, también la acompaña un hedor nauseabundo y espantoso, que Crane nos asegura que es “como huevos podridos, pero diez veces peor. Así que no puedes respirar”, y se dice que gime: “Nadie vino a ayudarme, ahora nadie te ayudará. Probar lo que probé. Huele lo que yo olí. La leyenda es tan popular que en 2016, «The Bell Island Hag» fue inmortalizada en una estampilla temática de Halloween del Canada Post, y ella sigue siendo el punto focal de muchos recorridos embrujados de la isla hasta el día de hoy. 

Una mina en Bell Island

Otro espectro que se dice que acecha en la isla es el fantasma de una mujer con un vestido blanco, cuya historia se remonta a la década de 1940 con una «sirvienta» que trabajaba como empleada doméstica en una de las casas acomodadas de Wabana. La historia cuenta que un día la mujer desapareció y una búsqueda no pudo encontrar rastro de ella. No fue hasta que los mineros de la Mina No. 4. Estaban recogiendo agua de un pozo que la encontraron, su cuerpo hinchado metido dentro del pozo y obviamente asesinado. Después de eso, su espíritu vengativo fue visto deambulando atacando a los hombres. Crane explica la historia:

No había agua corriente para que los hombres recogieran baldes de un pozo. Un día, los hombres fueron a buscar agua y, para su horror, descubrieron el cuerpo de una mujer joven, toda vestida de blanco, flotando en el pozo. Asesinado. Su piel se había vuelto de un azul helado. Los hombres que se dirigían a casa después de un día largo y arduo fueron atacados ferozmente por el fantasma de esta mujer. Heridos, fueron atendidos en el hospital cercano. Estos hechos sucedieron hasta mediados de la década de 1960, tras el descubrimiento del asesino. La familia del hombre vive en Bell Island, incluidos los de la joven, por lo que nunca revelamos sus nombres. Pero los que viven en la Isla y han estudiado la historia lo sabrán.

Además de los fantasmas, Bell Island también tiene una larga tradición de hadas o gnomos malvados. Hay un lugar en la isla llamado Butler’s Marsh, un pantano pantanoso lleno de árboles retorcidos que parece lo suficientemente espeluznante incluso sin todas las historias de miedo que se le atribuyen. Aquí se ha dicho durante mucho tiempo que acecha una raza de hadas malévolas, descritas como de dos pies de altura y horriblemente deformadas y de las cuales el dramaturgo de Terranova, Robert Chafe, dijo una vez: «Son criaturas malas… retorcidas y siniestras». Durante mucho tiempo se ha dicho que estas hadas hacen todo tipo de travesuras, haciendo que los viajeros se pierdan, atacando a los desprevenidos, robando cosas e incluso secuestrando niños pequeños, y los primeros colonos las culparon de todo tipo de misteriosas desapariciones, muertes y dolencias. Se dice que la única forma de mantenerlos alejados es llevar un trozo de pan o una página rota de la Biblia en el bolsillo en todo momento cuando se aventura en sus dominios, o mejor aún, evitar su territorio por completo. Crane atribuye estas historias a la tradición que los diversos inmigrantes a la isla trajeron consigo, diciendo: 

Desde principios del siglo XX hasta la década de 1950, la isla tenía una mezcla de etnias, desde inglés, irlandés, escocés, alemán, estonio… Trayendo supersticiones, leyendas y un cóctel de tradiciones. Bell Island se llenó de marineros, polizones, inadaptados y el folklore mezclado con lo macabro. Dondequiera que encontraste un pedazo de tierra, plantaste tu casa, y sucedieron muchas cosas que la gente todavía no puede explicar.

¿Qué está pasando con este lugar? ¿Por qué debería estar tan intensamente embrujado? ¿Es la tragedia y la historia de dolor y sufrimiento lo que lo impregna? ¿O son solo cuentos fantásticos, tradiciones espeluznantes y leyendas urbanas? Independientemente de lo que uno pueda pensar, Bell Island es sin duda un lugar con una buena cantidad de historia y mística, y las historias y leyendas persisten hasta el día de hoy

Por Alejandro