Se abre una nueva frontera en la búsqueda de vida alienigena

se abre una nueva frontera en la busqueda de vida extraterrestre
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El 18 de diciembre, el planeta se enteró de que Breakthrough Listen, una búsqueda de inteligencia alienigena subvencionada con fondos privados, había hallado su primera señal candidata oficial.

La presencia de la señal iluminó Internet. ¿Fue BLC-1, como se llama, al final nuestro instante de contacto? los investigadores de Breakthrough Listen, actualmente trabajando arduamente en una noticia sobre sus descubrimientos, se apresuraron a aclarar que la contestación quizá fue “no”: dada la gran numero de interferencias de señales de radio creadas por humanos, BLC-1 quizá resultará ser de origen humano.

Su conclusión preliminar, en cambio, no apaga la emoción de BLC-1. El hecho de que haya un candidato es motivo de celebración. Eso es porque está ocurriendo algo excepcional en la ciencia de la vida y la inteligencia más allá de la Tierra. La era de las “firmas tecnológicas” está amaneciendo.

Abundante gente posee el plan romántica de que los astrónomos se apiñan sobre sus telescopios todas las noches y escanean los cielos en busca de señales de culturas extraterrestres distantes. Eso, desafortunadamente, sencillamente no está ocurriendo. Si bien la Búsqueda de Inteligencia Alienigena (SETI) empezó hace más de 60 años, jamás hubo bastante financiamiento o tiempo de telescopio disponible para realizar mella en el esfuerzo.

En las decenios de 1980 y 1990, varios en el Congreso citaron la financiación pública de SETI (tan reducida como era) como un ejemplo digno de la prensa de despilfarro. El apoyo del gobierno en su mayor parte se secó, dejando el campo funcionando con humo. Como han comprobado Jason Wright y sus colegas de Penn State, si el firmamento es un océano en el que hay que rastrear vida, hasta actualmente los astrónomos han chapoteado en el agua de un solo jacuzzi.

Actualmente, en cambio, el largo desierto de oportunidades puede al final estar dando lugar a una nueva era de crecimiento. En 2015, el multimillonario de Internet Yuri Milner prometió $ 100 millones para concebir Breakthrough Listen, una búsqueda por radio de cercana generación de inteligencia alienigena. Con un solo toque, Milner ayudó a rejuvenecer el campo: el plan proporcionó acceso a telescopios desde el plato de radio Parkes en Australia y el instrumento Green Bank en West Virginia, y proporcionó recursos para explorar modernos procedimientos y tecnologías de búsqueda. Estos incluyen iniciativas de aprendizaje automático diseñadas para incrementar la velocidad el estudio SETI “clásica” del tipo personificado por BLC-1. Como fue iniciado por Frank Drake y diferentes (y popularizado por la película “Contacto” de 1997), el SETI clásico busca señales que son anómalas, a desigualdad de los que se originan por causas naturales o humanas. Históricamente, el reto ha sido que las observaciones SETI produzcan marejadas de datos. Pero la inteligencia artificial puede permitir que las computadoras identifiquen esas agujas de rarezas tan importantes en el pajar de señales cósmicas de todos esos datos.

Entretanto tanto, un tipo de avance totalmente distinto, la revolución de los exoplanetas, abrió una segunda frontera en la búsqueda. Durante más de 2.500 años, los astrónomos habían discutido sobre la presencia de mundos orbitando diferentes estrellas. Dado que la vida quizá precisa mundos para formarse, contestar a esta duda fue el primer paso fundamental para entender si estábamos solos en el cosmos. Después, a mediados de la década de 1990, los astrónomos encontraron un planeta del tamaño de Júpiter en una órbita de cuatro días alrededor de la estrella 51 Pegasi, y hoy conocemos que casi todas los astros del firmamento albergan una familia de planetas. los investigadores de todo el planeta están construyendo un censo de mundos alienigenas, mostrando qué estrellas poseen mundos y qué mundos están en la “zona Ricitos de Oro” de la estrella, donde las temperaturas de la superficie son las adecuadas (es decir, en cualquier sitio entre congelación y ebullición) para que se forme la vida. Como resultado,

en cambio, conocer dónde rastrear es solo el inicio. Los astrónomos además están ganando la capacidad de sondear las atmósferas de mundos distantes en busca de biofirmas. (Los astrónomos alienigenas que contemplan la Tierra, como ejemplo, verían oxígeno y metano en nuestra atmósfera, una señal de la presencia de vida en nuestro mundo, ya que ambos químicos reaccionarían velozmente sin que la vida de la Tierra los devolviera al aire). a través del velo gaseoso de un planeta lejano, los astrónomos pueden compilar su registro químico. Pueden ver lo que hay en la atmósfera del mundo. Utilizando telescopios existentes, los investigadores ya han explorado las atmósferas de varios exoplanetas del tamaño de Júpiter. La cercana generación de instrumentos, incluido el telescopio espacial James Webb, que se lanzará próximamente,

Pero, ¿por qué detenerse en las biofirmas? La presencia de tecnología en un mundo pudiera ser tan, o mucho más, detectable que la de la biología. El despliegue a gran nivel de colectores de energía solar por parte de una civilización, como ejemplo, dejaría una huella en la luz reflejada del mundo. Los telescopios en las mesas de dibujo en este instante podrían tener la capacidad de ver las luces de la metrópoli en planetas distantes. Todo esto representa que la búsqueda de tecnofirmas se está volviendo tan aceptable y tan notable como la búsqueda de biofirmas, con la que la comunidad astronómica ya está profundamente comprometida. Las tecnofirmas simbolizan la nueva y emocionante rostro de SETI, que abarca tanto búsquedas basadas en anomalías como exploraciones específicas de exoplanetas y sus entornos.

La NASA ha sido una parte fundamental de este reconocimiento: a instancias del Congreso, la agencia espacial convocó su primera reunión sobre lo que actualmente se llama Ciencia “Technoignatures” en 2018. En 2019, mis colegas y yo conseguimos la primera beca de investigación de la NASA. para investigar tecno-firmas atmosféricas, y este año, la NASA financió diferentes dos investigaciones de tecno-firmas. Si la tendencia sigue, la búsqueda de inteligencia en el cosmos al final puede huir del causa de risa que durante tanto tiempo la dejó asociada con malos proyectos de ciencia ficción y locura genérica de ovnis. El campo, que en el pasado fue desarrollado casi unicamente por investigadores establecidos de mayor edad con menos que perder, al final puede establecer una comunidad de expertos de todos los niveles de edad y experiencia.

Ese último paso es crucial. Si bien las noticias sobre señales candidatas como BLC-1 continuamente generarán rumores, la verdad sobre la búsqueda de inteligencia, la búsqueda de exo-civilizaciones, es que quizá requerirá mucho tiempo y esfuerzo. Ese es el precio que paga por una gran ciencia; es el precio que pagas por conocer algo excepcional. Acostumbrarse a esa realidad simboliza prestar tanta atención al viaje como a los resultados esperados. Ese viaje excepcional, el que nos lleva a las costas de planetas extraterrestres, en verdad escasamente está comenzando.