La luna Encélado de Saturno podría albergar formas de vida semejantes a la Tierra

la luna encelado de saturno podria albergar formas de vida similares a la tierra
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La presencia de vida alienigena es uno de los más grandes dilemas de la comunidad científica desde hace decenios, yla luna Encélado de Saturno ha provocado posibles señales de vida y investigadores han planteado la probabilidad de que podría sustentar una comunidad microbiana potencialmente diversa en el océano de agua líquida debajo de la corteza helada del satélite, parecido a la de la Tierra.

Investigadores del Southwest Research Institute (SwRI) señalan esa probabilidad tras haber modelado los procesos químicos en el océano subsuperficial de Encelado, la luna de Saturno, usando datos de la ya finalizada misión Cassini de la NASA.

Anteriormente de su salida de órbita en septiembre de 2017, Cassini cogió muestras de la columna de granos de hielo y vapor de agua que brotaban de las grietas en la superficie helada de Encélado, descubriendo hidrógeno molecular, una factible fuente de alimento para microbios. Un reciente artículo difundido en la revista de ciencia planetaria Icarus explora diferentes posibles fuentes de energía.

“La detección de hidrógeno molecular (H2) en la columna apuntó que hay energía libre disponible en el océano de Encelado”, manifestó en un comunicado la autora principal Christine Ray, que trabaja a tiempo parcial en SwRI mientras realiza un doctorado en física de la Universidad de Texas en San Antonio.

Encélado podría albergar formas de vida semejantes a la Tierra

“En la Tierra, las criaturas aeróbicas o que respiran oxígeno consumen energía en materia orgánica como glucosa y oxígeno para concebir dióxido de carbono y agua. Los microbios anaeróbicos pueden metabolizar el hidrógeno para concebir metano. Toda la vida puede destilarse en reacciones químicas semejantes asociadas con un desequilibrio entre los compuestos oxidantes y reductores “.

Este desequilibrio crea un gradiente de energía potencial, donde la química redox transfiere electrones entre razas químicas, la mayor parte de las veces con una especie sometida a oxidación mientras que otra especie sufre reducción. Estos procesos son vitales para múltiples funciones básicas de la vida, incluidas la fotosíntesis y la respiración.

Como ejemplo, el hidrógeno es una fuente de energía química que sustenta a los microbios anaeróbicos que viven en los océanos de la Tierra cerca de las fuentes hidrotermales. En el fondo del océano de la Tierra, los respiraderos hidrotermales emiten fluidos calientes, ricos en energía y cargados de minerales que permiten que prosperen ecosistemas únicos repletos de criaturas extraños. Investigaciones previos encontraron evidencia creciente de respiraderos hidrotermales y desequilibrio químico en Encelado, lo que apunta a circunstancias habitables en su océano subsuperficial.

“Nos preguntamos si diferentes tipos de vías metabólicas además podrían suministrar fuentes de energía en el océano de Encelado”, manifestó Ray. “Debido a que eso necesitaria un montón distinto de oxidantes que incluso no hemos descubierto en la columna de Encelado, efectuamos un modelo químico para definir si las circunstancias en el océano y el núcleo rocoso podrían apoyar estos procesos químicos”.

Como ejemplo, los autores analizaron cómo la radiación ionizante del cosmos podría crear los oxidantes O2 y H2O2, y cómo la geoquímica abiótica en el océano y el núcleo rocoso podría contribuir a los desequilibrios químicos que podrían apoyar los procesos metabólicos. El equipo consideró si estos oxidantes podrían acumularse con el tiempo si los reductores no están actuales en cantidades apreciables. igualmente consideraron cómo los reductores acuosos o los minerales del fondo marino podrían transformar estos oxidantes en sulfatos y óxidos de hierro.

¿Cómo sobrevivirían los microbios en Encélado?

“Comparamos nuestras estimaciones de energía libre con los ecosistemas de la Tierra y determinamos que, en general, nuestros valores de metabolismo aeróbico y anaeróbico cumplen o superan los condiciones mínimos”, manifestó Ray. “Estos resultados señalan que la producción de oxidantes y la química de la oxidación podrían contribuir a mantener una factible vida y una comunidad microbiana metabólicamente diversa en Encelado”.

“Actualmente que hemos reseñado posibles fuentes de alimentos para los microbios, la siguiente duda es ‘¿cuál es la naturaleza de los compuestos orgánicos complejos que salen del océano?’”, Manifestó el doctor Hunter Waite, jefe del proyecto SwRI, coautor de el reciente artículo, que hace mención a una noticia de Nature en línea redactado por Postberg et al. en 2018. “¡Este reciente escrito es otro paso para entender cómo una reducida luna puede sostener la vida de maneras que superan por completo nuestras expectativas!”

Los descubrimientos del artículo además poseen una gran importancia para la cercana generación de exploración.

“Una futura nave espacial podría volar a través de la columna de Encelado para probar los pronosticos de esta noticia sobre la abundancia de compuestos oxidados en el océano”, manifestó el doctor Christopher Glein, investigador experto principal de SwRI, otro coautor. “Debemos ser cautelosos, pero me resulta estimulante reflexionar sobre si podría haber formas de vida misteriosas que se aprovechen de estas fuentes de energía que asemejan ser fundamentales para el funcionamiento de Encélado”.