Ciudades enteras podrían caber dentro de los monstruosos tubos de lava de la luna

ciudades enteras podrian caber dentro de los monstruosos tubos de lava de la luna
ciudades enteras podrian caber dentro de los monstruosos tubos de lava de la luna
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Un prototipo de rover se arrastra a través de un tubo de lava en la isla canaria española de Lanzarote, como parte de una campaña de entrenamiento para explorar escenarios en la Tierra que podrían ser similares a los de la Luna y Marte.
(Imagen: © ESA / Robbie Shone)

Marte está lleno de tubos de lava absolutamente masivos, con techos tan altos como el Empire State Building, según muestra una nueva investigación. Y la luna alberga tubos aún más gigantescos, con alturas que eclipsan al Burj Khalifa de Dubai, el edificio más alto del mundo, y “tragaluces” tan grandes como campos de fútbol.

Estas enormes cavernas subterráneas, que están protegidas de la intensa radiación solar, podrían usarse como sitios para futuras bases humanas, argumentan los científicos.

Un tubo de lava es un túnel debajo de la superficie de un mundo, formado por un intenso flujo de roca fundida durante una explosión volcánica. En la Tierra , son más fáciles de detectar cuando colapsan, formando largos surcos en la tierra. Los derrumbes parciales a veces forman cadenas de “tragaluces” que revelan tubos de lava ocultos que en su mayoría están intactos. Los investigadores han especulado que podrían existir tubos de lava en Marte y la Luna desde la década de 1960, pero en los últimos años, los orbitadores marcianos y lunares han transmitido imágenes caseras que muestran cuán comunes son estas formaciones, tanto en el Planeta Rojo como en nuestra Luna. Ahora, los investigadores argumentan en un nuevo artículo publicado el 20 de julio en la revista Earth-Science Reviews , es hora de explorarlos en serio.

He aquí por qué: estos tubos de lava son realmente enormes y podrían ofrecer hábitats más seguros que las superficies lunares o marcianas.

“Los tubos de lava más grandes de la Tierra tienen un máximo [aproximadamente] de 40 metros [130 pies] de ancho y alto”, dijo el coautor del estudio Riccardo Pozzobon, geocientífico de la Universidad de Padova, Italia. “Así que como un túnel de autopista muy grande”.

Sin duda, es un espacio lo suficientemente grande para que algunas personas quepan dentro. Pero en Marte, los tubos de lava colapsados ​​tienden a ser aproximadamente 80 veces más grandes que los de la Tierra, con diámetros de 130 a 1300 pies (40 a 400 m). Los tubos de lava lunares parecen ser aún más grandes, encontraron los investigadores, con sitios de colapso de 300 a 700 veces el tamaño de la Tierra. Los tubos de lava lunar probablemente oscilan entre 500 y 900 m (1,600 a 3,000 pies).

Un tubo de lava en la luna, dijo Pozzobon a WordsSideKick.com, podría contener fácilmente una pequeña ciudad dentro de sus muros.

La gran escala de estos tubos de lava extraterrestre es probablemente el resultado de la baja gravedad marciana y lunar, así como de las diferencias en la forma en que los volcanes operan en esos cuerpos en comparación con la Tierra.

Para evaluar el tamaño de los tubos de lava lunares y marcianos, los investigadores recolectaron escaneos láser en 3D de sus contrapartes, colapsados ​​e intactos, en la Tierra. Luego recopilaron todas las imágenes satelitales disponibles de los tubos de lava colapsados ​​en Marte y la Luna y modelaron el tamaño de los tubos intactos basándose en las relaciones entre túneles colapsados ​​e intactos en la Tierra.

Los tubos de lava constituyen un hábitat humano atractivo por varias razones, incluida la protección contra los meteoritos que no se queman tan fácilmente en las delgadas atmósferas marcianas y lunares, escribieron los investigadores. También es probable que contengan productos químicos útiles, como agua helada y productos químicos volátiles que se pueden utilizar para producir combustible. Una gruesa capa de roca en lo alto también puede, como anteriormente , ofrecer protección contra la radiación solar . Y los tragaluces seguirían ofreciendo un fácil acceso a la superficie.

Autores de ciencia ficción como Kim Stanley Robinson ocasionalmente han imaginado presurizar cráteres o tubos de lava y llenarlos de aire. Pero Pozzobon dijo que ese escenario es poco probable, sobre todo porque en los tubos de lava de la luna, las aberturas pueden ser tan anchas como un campo de fútbol.

“Debido a su enorme tamaño y la posibilidad de tener fugas debido a la fractura de las rocas, vería que presionarlas es muy poco probable”, dijo Pozzobon a WordsSideKick.com. “Lo que es más probable es establecer asentamientos dentro de estos vacíos, ya sea para albergar humanos o para almacenar equipos”.

Sin embargo, incluso esconder una base dentro de un tubo de lava presenta desafíos.

“Aunque un tubo de lava podría proporcionar un refugio para excursiones térmicas, radiación y micro impactos, no es de fácil acceso y las rocas basálticas de su interior pueden ser afiladas como navajas y el terreno muy irregular”, dijo. “Por lo tanto, los desafíos de ingeniería de colocar hábitats inflables dentro de cuevas tan impresionantes no son triviales y requieren estudios muy detallados”.

En este momento, el desafío inmediato es recopilar más información sobre los tubos de lava intactos en la Luna y la Tierra. En este momento, los investigadores solo pueden identificarlos a partir de imágenes satelitales de tragaluces o derrumbes. Pero diferenciar un tragaluz de un simple agujero en el suelo es complicado. Los investigadores buscan imágenes en ángulo de los agujeros que revelan el vacío debajo, dijo, u otros indicios geológicos de una cueva cercana. Pero nada supera la exploración directa, escribieron los investigadores.

Los modelos sugieren que los tubos de lava marcianos tenían más probabilidades de haber crecido hasta el punto de colapsar cuando el planeta estaba volcánicamente activo, y podría ser más difícil encontrarlos intactos. Una mayor proporción de tubos lunares probablemente sea estructuralmente sólida, escribieron los investigadores. Eso hace que los tubos de lava de la luna sean mejores candidatos para la exploración.

Es importante, escribieron los investigadores, que los científicos desarrollen un plan detallado para explorar los tubos. En este momento, ningún rover es lo suficientemente autónomo ni está construido con el equipo adecuado para realizar espeleología en la Luna o Marte. Y antes de diseñar y lanzar un rover para realizar esa tarea, los satélites equipados con un radar de penetración terrestre u otra tecnología de detección remota deberían construir mapas detallados de formaciones de tubos subterráneos. El proceso de descubrimiento de sitios ideales para la habitación humana sublunar o submarciana probablemente llevará mucho tiempo e involucrará muchos pasos intermedios, escribieron los investigadores.

Entonces, si bien la Tierra puede parecer un lugar particularmente inhóspito en este momento, es demasiado pronto para empacar y reubicar en un tubo de lava extraterrestre.