Investigadores obtienen por primera vez una señal desde la Luna

cientificos reciben por primera vez una senal desde la luna
cientificos reciben por primera vez una senal desde la luna
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Un equipo internacional de investigadores ha recibido una señal láser de retorno desde la Luna, algo que habían buscado durante demasiados años.

Durante décadas, los investigadores han lanzado rayos láser a un reflector de la Luna del tamaño de un texto a unos 385.000 kilómetros de la Tierra, en cambio, no habían obtenido nada a cambio.

Actualmente, en cooperacion con sus colegas franceses, la NASA anunció que es la primera vez que los fotones se reflejan con éxito en la Tierra desde un orbitador lunar. Esto, no solo brinda una nueva forma de hacer mediciones de la Luna y sus alrededores, sino que además puede ayudar a entender las circunstancias en la superficie lunar que podrían ser instrumentos degradantes colocados allí hace más de 50 años.

La ‘contestación’ se debe a un pequeño reflector instalado en la sonda espacial Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO, por sus siglas en inglés).

Representación artística del Orbitador LRO. Crédito: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA

El LRO es una sonda espacial que ha estado estudiando la Luna desde su órbita desde 2009. Una razón por la que los ingenieros colocaron el reflector en LRO fue para que sirviera como un objetivo prístino para ayudar a probar el poder reflectante de los paneles que quedan en la superficie de la Luna, hace unos 50 años.

asimismo de este reflector orbital, en la Luna se localizan cinco reflectores más, de mayor tamaño. Fueron instalados entre los años 1969 y 1973 por cosmonautas de tres misiones estadounidenses Apolo y además por los vehículos no tripulados de la URSS Lunojod 1 y Lunojod 2, pero sus señales se oscurecieron con el tiempo, seguramente debido al polvo.

Panel reflectante en la lunaPanel reflectante láser extendido en la Luna por los cosmonautas del Apolo 14 en 1971. Crédito: NASA

¿Para qué apuntar láseres a la Luna?

Los reflectores láser pueden ayudar a los investigadores a definir cosas nuevas. Como ejemplo, las mediciones exactas permiten calcular la separación entre los emisores de láser situados en la Tierra y los reflectores lunares con una precisión milimétrica.

«La precisión de esta única medida posee el potencial de refinar nuestra comprensión de la gravedad y la evolución del sistema solar», aseguró Xiaoli Sun, colaborador investigador del Observatorio Geofísico y Astronómico Goddard en Greenbelt, que había ayudado a diseñar el reflector para el LRO.

El uso de varios reflectores puso al desvelado en los últimos años unos mínimos ‘bamboleos’, que permiten ver que la Luna posee un núcleo fluido. Las mediciones posteriores permitirían definir si existe un núcleo sólido en el interior de ese fluido, señaló Vishnu Viswanathan, quien además es investigador de Goddard.

Moon lasersInstalación láser en el Observatorio Geofísico y Astronómico Goddard. Ambos rayos que se exponen, originarios de distintas láseres, apuntan al LRO. Crédito: NASA

Dicha tecnología posee abundante importancia para la ciencia. Esta exitosa medición ha facilitado varios importantes descubrimientos, como la lenta separación de la Tierra y su satélite natural: en un promedio de 3,8 centímetros por año. Esta creciente brecha se debe a las interacciones gravitacionales entre ambos cuerpos.

igualmente, el resultado podría mejorar los experimentos con láser utilizados para investigar la física del Cosmos.

La investigación fue publicada en un artículo de la revista Earth, Planets and Space.