Cráter dejado por uno de los impactos de meteoritos más grandes de la Tierra al final hallado

(Mark Garlick / Science Photo Library / Getty Images)

Cráter dejado por uno de los impactos de meteoritos más grandes de la Tierra al final hallado

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Hace unos 800,000 años, una roca espacial monstruosa golpeó la Tierra con fuerza y ​​rapidez. El colisión del meteorito de 1.2 millas de ancho (1.9 kilómetros de ancho) arrojó escombros a través del 10 por ciento de la superficie del mundo.

los investigadores han hallado estos remanentes viejos, principalmente en figura de gotas de vidrio conocidas como tectitas, en Asia, Australia y la Antártida. Pero incluso actualmente, los expertos jamás habían hallado el sitio donde golpeó el meteorito.

Llevaban más de un siglo buscando sin éxito.

En  un nuevo ensayo  publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences , los investigadores explican la ubicación donde admiten que esta roca intensa se estrelló: un campo volcánico en el sureste de Laos.

«Hubo demasiados, demasiados intentos de localizar el sitio de colisión y gran cantidad sugerencias, que van desde el norte de Camboya, incluso el centro de Laos y tambien el sur de China, y desde el este de Tailandia incluso la costa de Vietnam», Kerry Sieh, creador principal del ensayo,  le manifestó a CNN .

La investigación del equipo de Sieh ofrece una fuerte evidencia de que el cráter está enterrado bajo tierra, lo que explica por qué los expertos no pudieron encontrarlo anteriormente.

El suceso de un cráter de colisión perdido

Cuando un meteorito impacta, sobrecalienta las rocas en llegar al punto de colisión y las catapulta hacia el firmamento. Estas rocas licuadas luego se  enfrían en tectitas . Al examinar dónde están esparcidas las tectitas, los investigadores pueden rastrear el origen del meteorito que las creó.

Una muestra de dos tectitas. (Brocken Inaglory / Wikimedia / CC BY 3.0)

En el suceso de este ataque, las tectitas les dijeron a los investigadores que un meteorito masivo golpeó la superficie de la Tierra hace 800,000 años, en algún lugar entre los tres continentes donde encontraron los pedazos de vidrio.

La mayor densidad de tectitas se ha hallado en Indochina, la península que consiste en Camboya, Laos y Vietnam, por lo que es el sitio más lógico para rastrear el cráter.

Pero un meteorito tan grande debería haber dejado una cicatriz de una milla de ancho en la Tierra y hundirse a 300 pies (91,4 metros) en el suelo, según los autores del ensayo.

«Es un agujero de tamaño muy complicado de realizar desaparecer», manifestó al New York Times Aaron Cavosie, un investigador planetario australiano que no participó en el ensayo  .

en cambio, los cráteres de colisión pueden quedar enterrados bajo placas tectónicas cambiantes o ser arrastrados por la erosión (aunque Indochina es una parte relativamente estable de nuestro mundo).

En su búsqueda del cráter, Sieh primero vió tres sitios de colisión viejos en Camboya, el centro de Laos y el sur de China. Pero cada cráter era decenas de millones de años más viejo que el sitio del incidente que estaba buscando.

Luego, en una zona del sur de Laos llamada Bolaven Plateau, los expertos encontraron flujos de lava que se ajustan al rango de edad: tenían entre 51,000 y 780,000 años.

El mapa superior izquierdo muestra incluso qué punto se propagan las tectitas. La imagen principal muestra el campo volcánico Bolaven en Laos. (Sieh et al., PNAS, 2019)

Las erupciones en esa meseta de 2,300 millas cuadradas (6,000 kilómetros cuadrados) habían creado un lecho de lava en capas de 300 metros de profundidad, un campo volcánico lo suficientemente grande como para esconder un cráter de meteorito.

«Este grueso cumulo de rocas volcánicas verdaderamente entierra el sitio del colisión», escribieron Sieh y sus coautores.

Toda la evidencia apunta a este lugar en Laos

Para llegar a su conclusión, el equipo de Sieh comparó la química de las rocas en el campo volcánico con la de las tectitas. Coincidieron.

Luego midieron los campos gravitacionales alrededor de la meseta de Bolaven. Efectivamente, los expertos encontraron un área subterránea y elíptica de 300 pies (90 metros) de espesor, 11 millas (18 kilómetros) de largo y 8 millas (13 kilómetros) de ancho donde la gravedad se volvió insolita.

Debido a que los cráteres están llenos de material menos denso que la roca circundante, tienen un tirón gravitacional levemente más débil. Las señales de gravedad en el campo volcánico laosiano indicaron la presencia de un cráter subterráneo.

asimismo, la lava en la parte superior del cráter de colisión potencial poseía menos de 800,000 años.

La evidencia final estaba a 12 millas (19 kilómetros) de la cuspide del campo volcánico: un parche de piedra arenisca aparentaba estar maltratado con escombros.

(Kerry Sieh)

El afloramiento de arenisca contenía granos de cuarzo fracturados, que los geólogos admiten que fueron eyecciones proximales del meteorito, el término para material que se expulsa de un sitio de colisión hacia rocas cercanas.

Según Cavosie, el nuevo ensayo no determina inequívocamente que el cráter de colisión está enterrado en Laos, pero le  manifestó a The New York Times  que «es una gran ventaja en un nuevo sitio digno de investigación».

los investigadores necesitarán perforar más profundamente en el lecho de lava, quizá a unos centenares de metros hacia abajo, para localizar la evidencia que precisan para poner fin a este enigma geológico.

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