¿Cómo sabremos que hemos hallado vida alienigena?

como sabremos que hemos encontrado vida extraterrestre
como sabremos que hemos encontrado vida extraterrestre

¿Cómo sabremos que hemos hallado vida alienigena?

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¿Cuáles son exactamente los signos reveladores de la vida alienigena? Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech

Inclusive si descubriéramos evidencia de vida alienigena, ¿podríamos siquiera reconocerla?

En un artículo nueva de ‘The Conversation’, Peter Vickers, maestro relacionado de filosofía de la ciencia en la Universidad de Durham, analiza por qué debemos ‘esperar lo inesperado’.


Si descubriéramos evidencia de vida alienigena, ¿nos daríamos cuenta? La vida en diferentes mundos podría ser tan distinto de lo que estamos acostumbrados que podríamos no identificar ninguna firma biológica que produzca.

Los últimos años han observado cambios en nuestras hipotesis sobre lo que cuenta como una firma biológica y qué mundos podrían ser habitables, y son inevitables modernos cambios. Pero lo mejor que podemos realizar es interpretar los datos que tenemos con nuestra mejor hipotesis actual, no con alguna idea futura que incluso no hemos tenido.

Este es un vasto inconveniente para aquellos implicados en la búsqueda de vida alienigena. Como manifestó Scott Gaudi del Consejo Asesor de la NASA: «De una cosa estoy gran cantidad seguro, actualmente que he pasado más de 20 años en este campo de exoplanetas … espero lo inesperado».

¿Pero es verdaderamente factible «esperar lo inesperado»? Se producen demasiados avances por incidente, desde el descubrimiento de la penicilina incluso el descubrimiento de la radiación cósmica de fondo de microondas que queda del Big Bang. Estos e veces reflejan un grado de suerte en nombre de los expertos implicados. Cuando hablamos de vida alienigena, ¿es bastante para los investigadores asumir «lo sabremos cuando lo veamos»?

Demasiados resultados parecen decirnos que esperar lo inesperado es extraordinariamente complicado. «E veces extrañamos lo que no esperamos ver», según el psicólogo cognitivo Daniel Simons, conocido por su trabajo sobre la ceguera desatendida. Sus experimentos han comprobado cómo las personas pueden pasar por alto a un gorila golpeándose el pecho frente a sus ojos. Experimentos semejantes además exponen cuán ciegos somos a las cartas de juego no estándar, como un cuatro negro de corazones. En el primer suceso, extrañamos al gorila si nuestra atención está suficientemente ocupada. En este último, perdemos la anomalía porque tenemos fuertes expectativas previas.

igualmente hay demasiados ejemplos relevantes en la cronica de la ciencia. Los filósofos explican este tipo de fenómeno como «carga teórica de observación». Lo que notamos depende, en gran medida a veces, de nuestras hipotesis, ideas, creencias de fondo y expectativas previas. Incluso más normalmente, lo que consideramos significativo puede estar sesgado de esta forma.

Como ejemplo, cuando los investigadores encontraron por primera vez evidencia de bajas cantidades de ozono en la atmósfera sobre la Antártida, inicialmente lo descartaron como datos erróneos. Sin una razón teórica previa para esperar un agujero, los investigadores lo descartaron de antemano. Afortunadamente, les importaba verificar dos veces, y se hizo el descubrimiento. ¿Podría suceder algo parecido en la búsqueda de vida alienigena? los investigadores que estudian mundos en diferentes equipos solares (exoplanetas) están abrumados por la abundancia de posibles objetivos de observación que compiten por su atención. En los últimos 10 años, los investigadores han identificado más de 3.650 mundos, más de uno por día. Y con misiones como el cazador de exoplanetas TESS de la NASA, esta tendencia continuará.

Todos y cada uno de los modernos exoplanetas son ricos en complejidad física y química. Es muy fácil soñar un suceso en el que los investigadores no verifiquen dos veces un objetivo marcado como «carente de importancia», pero cuya gran importancia se reconocería en un examen más detallado o con un enfoque teórico no estándar.

en cambio, no debemos exagerar la carga teórica de la observación. En la ilusión de Muller-Lyer, una línea que termina en puntas de flecha apuntando hacia afuera parece más corta que una línea igualmente larga con puntas de flecha apuntando hacia adentro. en cambio, inclusive cuando conocemos con certeza que las dos líneas tienen la misma longitud, nuestra percepción no se ve afectada y la ilusión permanece. Del mismo modo, un investigador de ojos agudos podría notar algo en sus datos que su hipotesis le dice que no debería estar viendo. Y si solo un investigador ve algo notable, muy pronto todos los investigadores en el campo lo sabrán.

La cronica además muestra que los investigadores pueden notar fenómenos asombrosas, inclusive los investigadores sesgados que poseen una hipotesis favorita que no se ajusta a los fenómenos. El físico del siglo XIX David Brewster afirmaba incorrectamente que la luz está compuesta de partículas que viajan en línea recta. Pero esto no afectó sus observaciones de cuantiosos fenómenos relacionados con la luz, como lo que se conoce como birrefringencia en cuerpos bajo estrés. en alguna ocasión, la observación definitivamente no está cargada de hipotesis, al menos no de una forma que afecte seriamente el descubrimiento investigador.

Necesitamos ser de mente abierta

Indudablemente, los investigadores no pueden proceder sencillamente observando. La observación científica necesita ser dirigida de alguna forma. Pero al mismo tiempo, si vamos a «esperar lo inesperado», no podemos permitir que la hipotesis influya demasiado en lo que observamos y en lo que cuenta como significativo. Necesitamos mantener la mente abierta, alentando la exploración de los fenómenos al estilo de Brewster y eruditos semejantes del pasado.

Investigar el cosmos en gran medida desencadenado de la hipotesis no es solo un esfuerzo investigador legítimo, es crucial. Es probable que la tendencia a explicar la ciencia exploratoria despectivamente como «expediciones de pesca» perjudique el progreso investigador. Las áreas poco exploradas precisan exploración, y no podemos conocer de antemano qué localizaremos.

En la búsqueda de vida alienigena, los investigadores deben tener una mente abierta. Y esto significa una cierta cantidad de estímulo para las ideas y técnicas no convencionales. Los ejemplos de la ciencia pasada (incluidas las muy recientes) exponen que las ideas no convencionales a veces pueden ser fuertemente retenidas. Las agencias espaciales como la NASA deben aprender de tales sucesos si verdaderamente admiten que, en la búsqueda de vida alienigena, debemos «esperar lo inesperado».

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