Los entes humanos no existiríamos de no haber intervenido los virus en nuestra evolución

los seres humanos no existiriamos de no haber intervenido los virus en nuestra evolucion
los seres humanos no existiriamos de no haber intervenido los virus en nuestra evolucion
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Una de las escenas más destacas de la película The Matrix, del año 1999, que tuvo gran cantidad éxito de taquilla, es cuando el antagonista, el Agente Smith, un proyecto informático consciente, duda al líder rebelde Morpheus por el hackeo de su cerebro. Mientras Smith espera la contestación compara a los humanos con los virus:

Se trasladan a una determinada área y se multiplican y multiplican incluso que consumen la totalidad de los recursos naturales y la única forma de sobrevivir es la de propagarse a otra área. Hay otro organismo en nuestro mundo que sigue el mismo patrón. ¿Sabe cuál es? Los virus. Los entes humanos son una dolencia, el cáncer de este mundo”.

Demasiados han interpretado el monólogo de Smith como un discurso ambientalista, un intento de despertar en la sociedad un trato más respetuoso hacia nuestra tierra y sus recursos naturales. Los virus serían parásitos y como tales inherentemente dañinos. Causan graves dolencias, como el SIDA, el cáncer de cuello uterino y la gripe, siendo motivo de sufrimiento para los entes humanos. La sociedad ha ido tan lejos como para erradicar dos virus de nuestro mundo, el de la viruela y la peste bovina, y están cerca de eliminar un tercero, el de la polio.

Pero el sermón de Smith puede estar más cerca de la realidad de lo que los guionistas de la película pudieran soñar, Lana y Lily Wachowski. Resulta que la evolución humana ha sido impulsada por estas partículas parásitas y sin su intervención tal vez ni siquiera estaríamos aquí.

Cómo funcionan los virus

En sus propios virus no pueden hacer demasiado y la mayoría de los investigadores no los consideran organismos vivos. Los virus actúan accediendo al interior de una célula (sea humana o de otra especie) para tomar el control de la maquinaria celular. Una vez que están al mando de la célula, los virus convierten al huésped en una fábrica de virus. Miles de virus salen del huésped, que pasan a la siguiente célula y así el ciclo se repite.

 

Varios virus pueden incorporar su material genético al genoma del huésped. Es el suceso del virus del papiloma humano (VPH) que provoca cáncer de cuello uterino. El genoma del VPH contiene varios genes que pueden provocar que una célula humana se vuelva cancerígena.

Cuando el ADN viral se inserta en el genoma de un espermatozoide o de un óvulo (en lugar de una célula cervical, como ocurre con el VPH y el cáncer cervical), la secuencia puede transmitirse a la siguiente generación y seguramente propagarse a través del genoma humano. Aunque esto ha ocurrido con cierta frecuencia, los expertos estiman que habría alrededor de 100.000 pedazos de virus en el genoma humano, es decir, alrededor al 8% de nuestro ADN. La mayoría de estas secuencias no provocan demasiado revuelo, pero en diferentes sucesos su colisión ha sido extraordinario.

Haciendo humanos a los entes humanos

Las virus ejercen un papel notable en la conformación de demasiados de los rasgos que nos hacen únicos y nos distinguen de nuestros familiares. Según el investigador de la Universidad de Stanford David Enard, incluso un 30% de las adaptaciones de las proteínas desde que se produjo la divergencia entre los chimpancés y los entes humanos se deberían a los virus. Demasiados de estos genes están asociados con la función inmune, lo cual era de esperar. Pero Enard y sus colegas han hallado que no siempre tienen relación con esa función inmune o que sea discernible como tal:

El gran avance es que no sólo hay proteínas inmunes muy especializadas que se adaptan a los virus, casi cualquier tipo de proteína que entre en contacto con un virus puede participar en la aclimatación a los virus, sin que resulta que hay al menos tantas adaptaciones ajenas a la contestación inmune como en el interior de ella”.

Incluso cierto punto esto sería de esperar. Todos los organismos con los que los entes humanos han interactuado a lo largo de la cronica evolutiva han dado figura a nuestra especie. Pero los virus son únicos porque pueden agregar directamente modernos genes a nuestro genoma. El gen de una proteína llamada sincitina es uno de esos sucesos.

La sincitina es producida principalmente por las células de la placenta que mantienen contacto con el útero. Esta proteína permite que estas células puedan fundirse en una sola capa, algo que es vital para asegurar que el feto pueda extraer fácilmente nutrientes de la mamá. Sin la sincitina no se produce esa fusión. El gen de la sincitina quizá provenga de un virus, que ha ayudado a fusionar a varias células huésped vecinas, permitiendo una difusión más fácil hacia las células colindantes. los investigadores están seguros del origen viral de este gen porque aparece en el mismo lugar en los genomas de los entes humanos, gorilas, chimpancés y diferentes monos. asimismo, las secuencias son casi idénticas. La mejor forma de aclarar esto, dicen los investigadores, es que un virus insertó ese gen en el genoma de un antepasado normal a estos primates, y el gen resultó en un provecho y ha quedado inalterado por selección naturales desde por lo tanto.

Los entes humanos tienen dos proteínas sincíticas distintos, y ambas se estima que tienen un origen viral. En total, los investigadores han identificado seis en varias razas distintos de mamíferos: ratones, conejos, gatos y perros. Los genes no son todos idénticos, lo que significaría la presencia de virus distintos, dejando versiones únicas de estos genes sincíticos.

Aunque gran parte de la atención que se ha prestado a estos genes está relacionada con su papel en la placenta, descubrimientos recientes sugieren que la sincitina puede ser notable en diferentes órganos en los que la fusión de células es algo vital, como las células musculares. Los ratones que no tienen unos de los genes de la sincitina (la sincitina-B para ser más precisos) tienen unas camadas con 1/5 de las crías más pequeñas de lo normal, un fenómeno que sólo se observa en los machos. Los investigaciones de cultivos celulares en ovejas, perros y entes humanos son consistentes con este hallazgo. Aun no está claro cómo, pero los investigadores admiten que la sincitina-B contribuye a las diferencias de masa muscular entre los dos sexos.

¿Qué llevó a la aparición de animales complejos en la Tierra?

Otra proteína que además tiene un origen viral y es notable para la fusión celular es la proteína EFF-1. El gen para la producción de la proteína EFF-1, o versiones muy parecidas a él, aparece en gran cantidad razas, incluyendo en los entes humanos. Esta proteína se caracterizó inicialmente como de vital importancia para el desarrollo de la piel del gusanoCaenorhabditis elegans. Pero varios investigadores están empezando a pensar que tanto EFF-1 como la sincitina tienen papeles demasiado más importantes que sencillamente el de la placenta y la formación de la piel del citado gusano.

Cada día se extiende más el plan de que la inserción viral de estos genes ( y quizás diferentes) de fusión celular en los genomas de los primeros organismos unicelulares, puede haber sido la chispa que originó toda la vida multicelular sobre la tierra.

Es el sentimiento que tenemos. Es la teoría más atractiva, pero como investigadores, tenemos que estudiarla. Si esto fuera cierto, supondría un vasto avance”, manifestó Fasseli Coulibaly, de la Universidad de Monash, Melbourne, Australia, a New Scientist.

Coulibaly explica que los primeros organismos unicelulares podrían haberse agrupado, pero sin la capacidad de fundirse físicamente no podrían haber formado un organismo multicelular más avanzado, y demasiado menos a los entes humanos.

Anteriormente de que las células hayan podido formar algo como la piel o el tracto digestivo en los nemátodos, o si usted piensa en los músculos o huesos de los mamíferos, anteriormente tiene que producirse una fusión”.

Félix Soberano, del Instituto Pasteur de París, Francia, que ha realizado un extenso trabajo sobre la función y la estructura de la proteína EFF-1, concuerda con esta teoría, manifestó a New Scientist:

Esto me hace pensar que los virus han contribuido esencialmente a la comunicación entre las células, y la aparición de organismos multicelulares en la tierra”.

En cierto modo, el papel de los virus en nuestro mundo es un tanto irónico. un gran numero de los investigadores coinciden en que los virus no están vivos, pero sin su intervención la vida, la vida compleja, no existiría. Y cuando piensas en ellos en estos términos, el insulto del Agente Smith puede que no sea tan peyorativo después de todo.

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