Más evidencias de que la Tierra no es única

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Más evidencias de que la Tierra no es única

 

Acreción de material rocoso en una enana blanca – UNIVERSITY OF CALIFORNIA, LOS ANGELES/MARK A. GARL

 

Un nuevo procedimiento que analiza en detalle la geoquímica de los mundos fuera del sistema solar, ha dado nuevas evidencias de que los mundos parecidas a la Tierra pueden ser habituales en el cosmos.

los investigadores, liderados por Alexandra Doyle, estudiante graduada de geoquímica y astroquímica de la UCLA, observaron elementos pesados en órbita de seis estrellas enanas blancas, remanentes densos y consumidos de estrellas normales. Sus resultados se publican en Science.

Su fuerte atracción gravitacional hace que elementos pesados como el carbono, el oxígeno y el nitrógeno se hundan velozmente en sus interiores, donde los elementos pesados no pueden ser detectados por los telescopios. La estrella enana blanca más proxima que Doyle estudió está a unos 200 años luz de la Tierra y la más lejana está a 665 años luz de separación.

«Al ver estas enanas blancas y los elementos presentes en su atmósfera, estamos observando los elementos que están en los cuerpos que orbitaban a la enana blanca», manifestó Doyle en un comupnicado. La gran atracción gravitacional de la enana blanca tritura el asteroide o el trozo de mundo que lo está orbitando, y el material cae sobre la enana blanca, manifestó. «Ver a una enana blanca es como hacer una autopsia encima del contenido de lo que ha engullido en su sistema solar».

Los datos analizados por Doyle fueron recolectados por telescopios, principalmente del W.M. Observatorio Keck en Hawai, que los investigadores espaciales habían recolectado previamente para diferentes fines investigadores.

«Si tuviera que mirar una estrella enana blanca, esperaría ver hidrógeno y helio«, manifestó Doyle. «Pero en estos datos, además veo diferentes componentes, como silicio, magnesio, carbono y oxígeno, material que se acumula en las enanas blancas de los cuerpos que los orbitaban».

Cuando el hierro se oxida, comparte sus electrones con el oxígeno, formando un enlace químico entre ellos, manifestó Young. «Esto se llama oxidación, y se puede ver cuando el metal se transforma en óxido», manifestó. «El oxígeno roba electrones del hierro, produciendo óxido de hierro en lugar de metal de hierro. Medimos la cantidad de hierro que se oxidó en estas rocas que golpearon a la enana blanca. Estudiamos cuánto se oxida el metal».

Las rocas de la Tierra, Marte y diferentes zonas de nuestro sistema solar son parecidas en su composición química y contienen un nivel sorprendentemente alto de hierro oxidado, manifestó Young. «Medimos la cantidad de hierro que se oxidó en estas rocas que golpearon a la enana blanca», manifestó.

El sol está hecho principalmente de hidrógeno, lo que hace lo opuesto a la oxidación: el hidrógeno agrega electrones.

Los expertos dijeron que la oxidación de un mundo rocoso tiene un efecto significativo en su atmósfera, su núcleo y el tipo de rocas que produce en su superficie. «Toda la química que ocurre en la superficie de la Tierra se remonta al estado de oxidación del mundo», manifestó Young. «El hecho de que tengamos océanos y todos los ingredientes necesarios para la vida se remonta a la oxidación del mundo tal como está. Las rocas manejan la química».

Incluso actualmente, los investigadores no sabían en detalle si la química de los exoplanetas rocosos es similar o muy distinto a la de la Tierra.

 «Muy similar», manifestó Doyle. «Son parecidas a la Tierra y a Marte en términos de su hierro oxidado. Estamos descubriendo que las rocas son rocas en todas partes, con una geofísica y geoquímica muy parecidas».

«Siempre ha sido un enigma por qué las rocas en nuestro sistema solar están tan oxidadas», manifestó Young. «No es lo que esperas. Una duda era si esto además sería cierto alrededor de diferentes estrellas. Nuestro ensayo dice que sí. Eso es un buen augurio para rastrear mundos parecidas a la Tierra en el cosmos».

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