Sección ciencia: El polvo lunar está lleno de oxígeno, y estos investigadores han desvelado como extraerlo de forma eficiente

Sección ciencia: El polvo lunar está lleno de oxígeno, y estos científicos han descubierto como extraerlo de manera eficiente
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A la izquierda, el regolito lunar, a la derecha, los minerales resultantes tras extraer el oxígeno.Foto: Beth Lomax – University of Glasgow / ESA (CC BY-SA 3.0 IGO)

Un equipo de investigadores de la Universidad de Glasgow acaba de presentar una novedosa técnica que puede allanarnos el camino hacia una base permanente en la Luna. Se trata de un medio que extrae grandes cantidades de oxígeno del regolito lunar y convierte el polvo restante en metales aprovechables.

Nuestra Luna no tiene atmósfera, pero en verdad sí que tiene demasiado oxígeno si conocemos dónde buscarlo. El elemento químico está unido a diferentes en distintos óxidos que forman el fino polvo de cristales y minerales que sabemos como regolito. Puede parecer poco, pero en verdad el polvo que cubre la Luna está compuesto de entre un 40 y un 45% de oxígeno.

 

El gran inconveniente, por supuesto, es cómo extraer ese oxígeno. Los procedimientos conocidos incluso actualmente eran altamente ineficientes y requerían grandes cantidades de energía o someter el regolito a temperaturas elevadísimas, algo que no es facil de llevar a cabo en la Luna. La técnica desarrollada por la químico Beth Lomax y su equipo se conoce como electrólisis de sales fundidas, y consiste básicamente en mezclar el regolito con un electrolitro (cloruro de calcio), calentarlo a 950 grados y aplicar una corriente eléctrica.

Bajo esas circunstancias, el regolito no llega a fundirse, sino que se degrada, liberando todo su oxígeno y dejando un polvo grueso que contiene los metales residuales presentes en el polvo original. Fundamentalmente aleaciones de hierro-aluminio, hierro-silicio y calcio-sillicio-aluminio. Todos esos componentes son potencialmente aprovechables.

El medio parece complejo, pero reduce la temperatura necesaria, que incluso actualmente era de 1.600 grados, y tiene la ventaja de que extrae prácticamente todo el oxígeno presente en los minerales en muy poco tiempo. En las primeras 15 horas extrae el 75% del oxígeno disponible. En 50 horas ha extraído el 96%. Los expertos de Glasgow han comprobado experimentalmente el procedimiento utilizando una réplica idéntica de regolito que se fabrica aquí en la Tierra con fines investigadores. Un particular puede comprar esta mezcla de regolito, pero no sale barata.

 

La técnica incluso puede refinarse más, pero sería de inverosimil utilidad en la Luna ya que proporcionaría oxígeno para combustible y soporte vital, al igual que distintos metales con los que fabricar equipamiento. [ESA vía Science Alert]

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