Se detecta vapor de agua en la atmósfera de un planeta extraterrestre de casi el doble del tamaño de la Tierra

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Se detecta vapor de agua en la atmósfera de un planeta extraterrestre de casi el doble del tamaño de la Tierra

K2-18 b es un lugar raro.

La súper-tierra potencialmente habitable tiene vapor de agua en la atmósfera

los investigadores han detectado vapor de agua en la atmósfera de K2-18 b, un planeta extraterrestre potencialmente habitable de aproximadamente el doble del tamaño de la Tierra. El hallazgo, anunciado hoy (11 de septiembre), sigue a un ensayo separado publicado ayer que anuncia el descubrimiento de vapor de agua , y quizá nubes y lluvia, en el mundo.

El mundo lejano (está a unos 110 años luz de separación) fue desvelado en 2015 por el telescopio espacial Kepler de la NASA. El planeta extraterrestre es aproximadamente dos veces más grande que la Tierra y ocho veces más grande. K2-18 b orbita una estrella enana roja en la «zona habitable», el rango de distancias donde el agua líquida podría ser estable en la superficie de un planeta.

los investigadores con el ensayo publicado hoy en la revista Nature Astronomy utilizaron datos de las observaciones del Telescopio Espacial Hubble realizadas en 2016 y 2017 recopiladas por el equipo de investigación detrás del ensayo de ayer para definir que el exoplaneta tiene vapor de agua en su atmósfera. K2-18 b es incluso actualmente el exoplaneta más pequeño en el que se ha desvelado vapor de agua atmosférico.

En un ensayo publicado el 11 de septiembre de 2019, los expertos detectaron vapor de agua en la atmósfera del exoplaneta K2-18b. La impresión de este artista muestra el mundo K2-18b, su estrella anfitriona y un mundo acompañante en este sistema.

(Crédito de la imagen: ESA / Hubble, M. Kornmesser)

¿Un candidato para la vida alienigena?

Incluso se desconoce demasiado encima del exoplaneta K2-18 b, enfatizaron los expertos. Afirmaron que el exoplaneta podría ser rocoso con una gran atmósfera o un «planeta acuático» cubierto en su mayor parte o totalmente por agua.

Incluso así, K2-18 b es uno de los mejores candidatos para albergar vida alienigena que sabemos, manifestó a Space.com el investigador principal Angelos Tsiaras del Departamento de Física y Astronomía del University College London (UCL). El hecho de que es un mundo relativamente pequeño que se encuentra en el interior de una zona habitable y tiene evidencia de agua «hace de este objetivo el mejor objetivo de habitabilidad que sabemos en este instante», manifestó.

Los expertos estudiaron los datos del Hubble para analizar el tránsito de K2-18 b, o su movimiento a través de la rostro de su estrella anfitriona, utilizando una técnica conocida como espectroscopía de tránsito. Mientras el mundo transita, «parte de la luz estelar se filtra a través de la atmósfera del mundo», manifestó Tsiaras. «La atmósfera del mundo deja una huella digital característica en la luz … esto es lo que tratamos de ver».

Puede ser más hostil que la tierra

El equipo analizó los datos de los tránsitos del mundo y, a partir de este examen, determinó que la atmósfera de K2-18b quizá contenga entre 0.01% y 50% de agua, y además podría haber una cantidad significativa de hidrógeno.

Este rango masivo proviene del hecho de que, con las observaciones de Hubble, los expertos solo pueden identificar una firma de agua, la «huella digital» observada por medio espectroscopía de tránsito; no pueden decir cuánta agua hay allí, manifestó Giovanna Tinetti, experta de este ensayo y profesora de astrofísica en la UCL, durante una conferencia de prensa el 10 de septiembre.

«La firma del agua es tan fuerte que [con] inclusive un poquito de agua, inmediatamente la verías», manifestó Tinetti. Por lo tanto, aunque el equipo sabe que hay agua en la atmósfera, su abundancia sigue siendo desconocida.

Vapor de agua en el aire

A partir de actualmente, los expertos han concluido que hay cierta cantidad de agua y quizá hidrógeno en la atmósfera del mundo. igualmente conocen el tamaño y la masa del mundo frío, y que K2-18 b tiene una gravedad demasiado más alta que la que tenemos aquí en la Tierra (debido a la masa demasiado más alta). K2-18 b tiene un período orbital de 33 días terrestres, por lo que un año en K2-18 b es equivalente a aproximadamente un mes terrestre.

asimismo, K2-18 b orbita una estrella enana roja al lado a un segundo exoplaneta más pequeño (K2-18 c). Por lo tanto, si estuvieras parado en la superficie del mundo bajo un firmamento despejado, verías una estrella roja en lo alto en lugar de nuestro sol naranja amarillento (en cambio, debido a la alta gravedad y la mayor radiación UV en la superficie de este exoplaneta, podría no ser posible o seguro caminar).

Este hallazgo ha creado una serie de nuevas cuestiones sobre cómo es exactamente este exoplaneta y su atmósfera. Según este ensayo, hay tres modelos atmosféricos igualmente probables para el exoplaneta.

K2-18 b posibilidades de exoplanetas

La primera posibilidad descrita por estos expertos es una atmósfera libre de nubes que contenga solo agua e hidrógeno-helio. La segunda posibilidad es una atmósfera libre de nubes que tenga agua, hidrógeno-helio y nitrógeno molecular. Tercero, los expertos piensan que la atmósfera de este mundo podría estar nublada con agua e hidrógeno-helio.

«Estos son, estadísticamente, igualmente probables, dados los datos», manifestó Ingo Waldmann, uno de los autores de este nuevo ensayo, en la conferencia de prensa. La «contestación quizá esté en algún lugar intermedio entre esos», agregó.

Hoy en dia, sería muy complicado para los expertos investigar este mundo y su atmósfera utilizando observaciones terrestres, manifestó el equipo. «Es muy complicado ver una atmósfera con agua a través de una atmósfera con agua», manifestó Waldmann, quien además reside en UCL, sobre tratar de ver K2-18 b a través de la atmósfera de la Tierra.

en cambio, los expertos piensan que podrían contestar algunas de las gran cantidad cuestiones que han surgido encima del mundo, su atmósfera y su potencial habitabilidad con el telescopio espacial James Webb de la NASA , que se lanzará en 2021.

«Es un paso en la dirección correcta», manifestó a Space.com Sara Seager, profesora de ciencia planetaria, física e ingeniería aeroespacial del Instituto de Tecnología de Massachusetts que no participó en este ensayo. «Estamos tratando de entender cuál es el tipo de mundo más normal. ¿De qué está hecho? ¿Es un mundo rocoso con esta envoltura gigante?»

«No tenemos un mundo así en nuestro sistema solar, pero son increíblemente habituales», manifestó Seager sobre las súper-Tierras. «Esperamos obtener mejores datos sobre este mundo … con el próximo telescopio espacial James Webb, podría ver un rango demasiado más amplio del espectro y hacer observaciones demasiado más detalladas», agregó.

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