El 13 de abril de 2029, una mota de luz cada vez más reluciente y más rápida atravesará el firmamento nocturno

el 13 de abril de 2029 una mota de luz cada vez mas brillante y mas rapida atravesara el cielo nocturno
el 13 de abril de 2029 una mota de luz cada vez mas brillante y mas rapida atravesara el cielo nocturno
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El 13 de abril de 2029, una mota de luz cada vez más reluciente y más rápida atravesará el firmamento nocturno

 

Astrónomos no quitarán ojo a la enorme roca cuando se acerque a solamente 30.000 km de la Tierra, separación a la que se localizan demasiados satélites geoestacionariosEl 13 de abril de 2029, una mota de luz cada vez más reluciente y más rápida atravesará el firmamento nocturno. Llegará un lugar en el que viaje más que el ancho de la Luna llena en un minuto y se volverá tan reluciente como los astros de la Osa Menor. Por fin, nos encontraremos rostro a rostro con el amenazador asteroide Apofis, una roca de 340 metros de ancho que se paseará a 31.000 kilómetros de la superficie de la Tierra, una separación proxima a la que orbitan varios satélites geoestacionarios. Eso sí, los astrónomos de la NASA afirman que su visita no entraña peligro alguno para el mundo.

Clasificado con el número 99942, Apofis fue desvelado en 2004 por un equipo del Observatorio Nacional de Kitt Peak (Arizona, EE.UU.). Los primeros cálculos sobre su trayectoria señalaron por lo tanto incluso un 2,7% de probabilidades de que hiciera colisión contra nosotros en abril de 2029. El hallazgo causó un vasto revuelo y la roca se ganó el apodo de «asteroide del día del juicio final». A pesar de que investigaciones posteriores descartaron por completo esa posibilidad, la leyenda no ha abandonado a este objeto celeste.

¿Miedo? Todo lo contrario. La comunidad internacional de investigación de asteroides no podría estar más emocionada, dicen desde el Laboratorio de Propulsión a Reacción (JPL) de la agencia espacial estadounidense en Pasadena (California). Tanto que en laConferencia de Defensa Planetaria 2019 en Maryland ya han comenzado a discutir los planes de observación y las oportunidades científicas de un suceso celeste para el que incluso falta una década. Inclusive plantean la posibilidad de enviar una misión al asteroide.

«La aproximación de Apofis en 2029 será una oportunidad inverosimil para el saber», asevera Marina Brozovi, científica que trabaja en observaciones por radar de objetos cercanos a la Tierra (NEOs) en el JPL. « Observaremos el asteroide con telescopios ópticos y de radar. Con las observaciones por radar, quizás podamos ver detalles de la superficie que solo tienen unos escasos metros de tamaño», asevera.

Evidente a sencillo vista

Es raro que un asteroide de ese tamaño pase tan cerca de la Tierra. Aunque los investigadores han desvelado pequeños asteroides, del orden de 5 a 10 metros, volando a una separación similar, los del tamaño de Apofis son demasiado menos cuantiosos y, por lo tanto, no pasan con tanta frecuencia.

Apofis, que parece un lugar de luz en figura de estrella en movimiento, será evidente a sencillo vista primero en el firmamento nocturno encima del hemisferio sur, volando sobre la Tierra desde la costa este incluso la costa oeste de Australia. Luego cruzará el Océano Índico y ya de noche en la Península ibérica continuará moviéndose hacia el oeste, por encima de África. A medianoche, aproximadamente, el objeto se situará encima del Atlántico, y se moverá tan rápido que cruzará el océano en solo una hora. A la una de la madrugada, el asteroide además habrá cruzado Estados Unidos.

Posibilidad de colisión

Desde su descubrimiento, los telescopios ópticos y de radar han rastreado a Apofis a medida que continúa en su órbita alrededor del Sol, por lo que los investigadores conocen gran cantidad bien su futura trayectoria. Los cálculos actuales exponen que la roca aun tieneuna reducida posibilidad de impactar contra la Tierra, pero es insignificante: menos de 1 entre 100.000 en gran cantidad décadas. De todas formas, futuras mediciones de su posición podrían descartar cualquierposible colisión.

Por eso es tan notable echarle un ojo a su paso en 2029, cuando investigadores de todo el planeta tendrán la oportunidad de realizar un ensayo detallado del tamaño, la apariencia, la composición y seguramente el interior del asteroide.

«Ya conocemos que el encuentro cercano con la Tierra cambiará la órbita de Apofis, pero nuestros modelos además exponen que podría cambiar la apariencia en que gira, y es posible que haya varios cambios en la superficie, como pequeñas avalanchas», apunta Davide Farnocchia, astrónomo del Centro de Investigaciones de Objetos Cercanos a la Tierra(CNEOS) del JPL.

«Apofis es un representante de los aproximadamente 2.000 asteroides potencialmente peligrosos hoy en dia conocidos», añade Paul Chodas, jefe de CNEOS. «Al ver a Apofis durante su sobrevuelo en 2029, obtendremos un notable conocimiento investigador que algún día podría usarse para la defensa planetaria», señala. Está claro que ese punto en el firmamento captará la atención de todos en el interior de una década.

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