¿Reveló el rover Spirit señales de vida pasada en Marte?

descubrio el rover spirit senales de vida pasada en marte
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   El rover Spirit de la NASA pudo haber hallado una posible firma de vida pasada en Marte, según nuevas evidencias estudiadas aquí en la Tierra por investigadores de la Universidad Estatal de Arizona (ASU).

   Dos geocientíficos han hecho un descubrimiento en aguas termales en Chilepueden estimular a los investigadores a revisar un lugar en Marte explorado hace varios años por el rover Spirit de la NASA, que llegó al cráter Gusev del mundo rojo en 2004 y tras años de exploración acabó atascado en 2010 en un banco de arena incluso perder su energía.

   El descubrimiento incluye estructuras en figura de dedo que se forman en los depósitos de manantiales de agua caliente por procesos que combinan la actividad biológica y no biológica.

   Las aguas termales chilenas están en un lugar llamado El Tatio y se localizan al borde del desierto de Atacama, uno de los mejores análogos de Marte en la Tierra.

   Los coautores Steve Ruff y Jack Farmer, de la Escuela de Exploración Espacial de la ASU, informan en un comunicado que El Tatio produce depósitos de sílice con estructuras influenciadas por organismos vivos que parecen casi idénticos a los hallados hace ocho años por Spirit en el cráter Gusev en Marte. Su informe fue publicado hace poco por Nature Communications.

   La duda es si lo que Spirit halló en Marte además pudo haber sido influenciado por la vida. «La exploración de Marte ha llegado a una etapa en la que podemos empezar a rastrear biofirmas», manifestó Ruff. Son rastros naturales que indican la presencia de la vida, ya sea hoy o en el pasado.

   En la Tierra los fósiles son un ejemplo cotidiano de una biofirma de la vida pasada. Pero las biofirmas pueden adoptar formas más sutiles, como las moléculas orgánicas atrapadas en las rocas, o estructuras físicas tales como esteras compactas de microorganismos llamados estromatolitos, que se localizan en diferentes entornos en la Tierra.

   Ninguna nave en Marte ha detectado ningún fósil de instante. Por lo tanto, los investigadores suponen que cualquier biofirma marciana sería reducida y complicado de identificar, y demasiado menos de localizar, en un mundo con tanta superficie como todas la tierra firme de nuestro mundo.

   En 2007, el Spirit estaba examinando al lado a un depósito erosionado de ceniza volcánica llamado Home Plate en las Columbia Hills del cráter Gusev en Marte.

   El motor de la rueda delantera derecha del rover había fallado y, mientras el rover arrastró la rueda atascada como un arado por el suelo, reveló un rico depósito de sílice puro rodeado de afloramientos ricos en sílice.Este es un mineral normalmente hallado en aguas termales y géiseres.

   Ruff fue uno de los investigadores que identificaron el mineral de sílice y, al lado con Farmer, publicó observaciones que apoyan un origen de aguas termales. Pero las inusuales estructuras nodulares y en figura de dedo de los afloramientos de sílice al lado a Home Plate eran poco conocidas.

   Varios años más tarde, Ruff supo de las aguas termales de El Tatio de una revista científica. Las aguas termales están entre los resortes termales activos más conocidos en la Tierra. Por la noche, inclusive en verano, las temperaturas en El Tatio suelen bajar por debajo de la congelación, y por el día mucha luz ultravioleta del sol pasa a través del aire delgado y seco. Esto hace que El Tatio sea quizá el mejor análogo terrestre para las antiguas fuentes marcianas de aguas termales.

   «Fuimos a El Tatio buscando comparaciones con las propiedades encontradas por Spirit en Home Plate», manifestó Ruff. «Nuestros resultados demuestran que las circunstancias en El Tatio producen depósitos de sílice con propiedades que están entre los más similares a Marte de cualquier depósito de sílice en la Tierra»,asevera en un comunicado de la Arizona State University.

   Estas propiedades se comparan favorablemente con los afloramientos de sílice Martian Home Plate, explicó Ruff. «El hecho de que los microbios jueguen un papel en la producción de las estructuras de sílice distintivas de El Tatio plantea la posibilidad de que las estructuras de sílice marciana se formaran de una forma comparable, con la auxilio de organismos que estaban vivos en ese instante».

VOLVER A HOME PLATE

   Ante la próxima misión rover de la NASA a Marte en la próxima década, estos investigadores resaltan que el sitio Columbia Hills / Home Plate en el cráter Gusev ocupa el segundo lugar en la lista de ocho candidatos para aterrizar. Es el segundo después de un antiguo lago en el cráter Jezero en el borde noroeste de Isidis Planitia, una antigua cuenca de colisión. El próximo taller de selección de sitios está programado para febrero de 2017, con planes para reducir la lista a una «Final Four».

   Aunque regresar a Columbia Hills y Home Plate de Gusev descartaría la posibilidad de explorar una zona totalmente nueva de Marte, lo que demasiados investigadores quisieran hacer, Ruff y Farmer esperan que las oportunidades del sitio sean gran cantidad buenas.

   Este es un depósito hidrotérmico conocido -dijo Ruff-. «Conocemos exactamente dónde aterrizar y dónde recoger muestras, y las estructuras de sílice encontradas por Spirit cumplen con la definición de una posible biofirma».

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