Localizan una estrella que es casi tan antigua como el cosmos 

encuentran una estrella que es casi tan antigua como el universo
encuentran una estrella que es casi tan antigua como el universo

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Representación artística de las primeras estrellas. Crédito: Wise, Abel, Kaehler (KIPAC/SLAC)

Astrónomos han hallado otra estrella antigua al acecho en la Vía Láctea. Se encuentra ubicada a unos 35.000 años luz de separación. Las observaciones determinaron que una estrella gigante roja llamada SMSS J160540.18–144323.1 poseía los niveles de hierro más bajos de cualquier estrella analizada en la galaxia.

Esto significa que es una de las estrellas más antiguas del Cosmos, quizá perteneciente a la segunda generación de estrellas después de que el Cosmos surgió hace 13.8 mil millones de años.

Thomas Nordlander, astrónomo del ARC Centre of Excellence for All Sky Astrophysics in 3 Dimensions y de la Australian National University, manifestó en un comunicado:

Esta estrella increíblemente anémica, que quizá se formó unos escasos centenares de millones de años después del Big Bang, tiene niveles de hierro 1.5 millones de veces más bajos que los del Sol. Eso es como una gota de agua en una piscina olímpica”.

Datando una estrella

Y así es como podemos conocer cuántos años tiene la estrella, porque el Cosmos muy temprano no poseía metales en absoluto. Las primeras estrellas estaban compuestas principalmente de hidrógeno y helio, y se pensaba que poseían mucha masa, eran muy calientes y de muy corta duración. Estas estrellas se llaman Population III, y jamás las hemos observado.

Los astros son «alimentadas» por fusión nuclear, donde los núcleos atómicos de elementos más ligeros se combinan para crear diferentes más pesados. En estrellas más pequeñas, eso es principalmente la fusión de hidrógeno en helio. Pero en los astros más grandes, como se estima que fueron los astros de la Population III, se pueden forjar elementos que incluyen silicio y hierro.

Crédito: Pixabay

Cuando tales estrellas terminan sus vidas en espectaculares explosiones de supernovas, arrojan esos elementos al Cosmos. A medida que se forman nuevas estrellas, los elementos quedan atrapados en ellas y, por lo tanto, la cantidad de metal que contiene una estrella es un indicador confiable de cuándo se formó.

Por ejemplo, conocemos que el Sol está a unas 100.000 generaciones del Big Bang, según la metalicidad de nuestra estrella.

Estrella de baja metalicidad

Pero hemos hallado diferentes estrellas en la Vía Láctea que tienen una baja metalicidad, lo que señala un origen temprano del Cosmos. Uno de esos objetos es 2MASS J18082002–5104378 B, el poseedor del récord anterior para el contenido de hierro más bajo de [Fe/H] = −4.07±0.07 – aproximadamente de 11.750 veces menos metálico que el Sol.

Pero SMSS J160540.18–144323.1 está en [Fe/H] = −6.2±0.2. Como manifestó Nordlander, eso es aproximadamente de 1.5 millones de veces menos metálico.

Es poco probable que alguna estrella de la Population III haya sobrevivido lo bastante como para que podamos estudiarla. Pero a través de los astros que vinieron después, sus historias se pueden desentrañar.

Los expertos admiten que la estrella que le dio a SMSS J160540.18–144323.1 su hierro poseía una masa relativamente baja para el Cosmos temprano, solo aproximadamente de 10 veces la masa del Sol. Esto es lo suficientemente masivo como para producir una estrella de neutrones; y, después de una supernova relativamente débil, el equipo estima que esto es lo que hizo.

Crédito: ESO

Una explosión de supernova puede desencadenar un proceso rápido de captura de neutrones, o proceso r . Esta es una serie de reacciones nucleares en las que los núcleos atómicos chocan con los neutrones para sintetizar elementos más pesados ​​que el hierro.

No hubo evidencia significativa de estos elementos en la estrella, lo que podría significar que estos elementos fueron capturados por la estrella de neutrones recién muerta. Pero se escapó bastante hierro para incorporarlo en la formación de SMSS J160540.18–144323.1.

Quizá fue uno de los primeros miembros de esa segunda generación de estrellas.

Y actualmente, esta estrella está muriendo. Es una gigante roja, lo que significa que la estrella está al final de su vida útil, utilizando lo último de su hidrógeno anteriormente de cambiar a fusión de helio.

El equipo estima que estudiarla más de cerca podría suministrar incluso mas datos sobre los astros de la Population III. Sin duda, esta estrella contaría unas historias fascinantes si pudiera hablar, la cronica del cosmos.

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