Crece el enigma de Tabby, la ‘estrella de la megaestructura extraterrestre’

Crece el enigma de Tabby, la ‘estrella de la megaestructura extraterrestre’

26 marzo, 2019 Desactivado Por Sandra

Los astrónomos no ganan para sustos cuando se trata de la estrella KIC 8462852, también conocida como “estrella de Tabby”. Y si ya la consideraban como “la más extraña de toda la galaxia”, debido a sus erráticos e no explicables cambios de luminosidad, lo que acaba de localizar actualmente un equipo de astrónomos del Instituto Carnegie y del Caltech no ha hecho más que acrecentar el enigma.

Los hallazgos de Josh Simon y Ben Montet, en efecto, ya causaron gran revuelo entre la comunidad científica cuando fueron revelados en agosto, anteriormente de su publicación en una revista científica. Pero actualmente su trabajo acaba de ser aceptado por la prestigiosa Astrophysical Journal.

En 2015, se descubrió que KIC 8462852 experimentaba una serie de acontecimientos de atenuación de su brillo muy breves e potentes. Esos acontecimientos, además, no seguían un patrón regular y parecían producirse de figura aleatoria. Un comportamiento jamás contemplado en ninguna otra estrella y que incluso el instante ha sido increible de aclarar.

Actualmente, Simon y Montet se han dado cuenta de que además de estos rápidos e no explicables cambios de brillo, la estrella se ha ido oscureciendo también lenta, pero continuamente, durante los cuatro años que lleva observándola el telescopio espacial Kepler.

Las posibles explicaciones para los rápidos cambios de luminosodad de la estrella de Tabby van desde un enorme enjambre de cometas (que al pasar por delante la oscurecerían aleatoriamente) a una hipotética estructura artificial creada por alienígenas alrededor del astro para obtener de él su energía. Normalmente, los astros parecen oscurecerse cuando un objeto sólido, como un mundo o una nube de polvo, pasa por delante de ellas y nos oculta una parte de su brillo durante un tiempo. Pero esos cambios suelen ser regulares (se producen una vez en cada órbita del mundo a su alrededor) y no aleatorios y tan abruptos como los detectados en KIC 8462852. De hecho, un mundo enorme como Júpiter solo provocaría un oscurecimiento del 1% del brillo de la estrella, y no cerca de un 15%, como es el suceso.

Imágenes de Kepler

Estimulados por la polémica suscitada alrededor a su anuncio del pasado agosto de que el brillo de la estrella había disminuido incluso un 14% entre los años 1890 y 1989, Montet y Simon decidieron investigar su comportamiento en una serie de imágenes de calibración del Kepler que incluso actualmente no habían sido utilizadas para mediciones científicas.

“Creíamos que estos datos podrían confirmar o refutar estos oscurecimientos a largo plazo de la estrella, y quizá inclusive aclarar los súbitos cambios de brillo observados en KIC 8462852”, explica Simon.

Pero no fue así. Y en lugar de una solución al enigma, Simon y Montet hallaron que, durante los tres primeros años de observación del Kepler, KIC 8462852 se había oscurecido por lo menos un 1%. Y que, para colmo, su brillo había vuelto a disminuir en otro 2% durante los seis meses siguientes, para estabilizarse después durante el tiempo restante de la misión espacial.

Para obtener estos sorprendentes resultados, los dos dos expertos compararon las imágenes de la estrella de Tabby con las de diferentes 500 estrellas parecidas también vistas por el Kepler durante el mismo lapso, y hallaron que una pequeña fracción de ellas mostraban leves oscurecimientos durante los tres años de observación del telescopio espacial. Pero ninguna de ellas exhibía un oscurecimiento tan grande en apenas seis meses, ni un cambio de brillo total del 3% en apenas tres años.

Un cambio «asombroso»

En palabras de Montet, “el cambio de brillo constante en KIC 8462852 es verdaderamente asombroso. Y nuestras mediciones durante cuatro años, enormemente precisas, demuestran que la estrella verdaderamente está reduciendo su brillo con el tiempo. Lo cual no tiene precedentes en esta clase de estrellas, ni hemos logrado localizar en los datos del Kepler otra que haga lo mismo”.

“Esta estrella ya era completamente única -añade Simon- debido a sus no explicables episodios de oscurecimiento. Pero actualmente hemos observado que tiene, además, diferentes comportamientos igualmente extraños. Por un lado se oscurece lenta y continuamente por lo menos durante tres años, para de repente perder brillo en episodios puntuales y demasiado más rápidos”.

Los astrónomos ya tenían contratiempos para aclarar las súbitas caídas de brillo de KIC 8462852, y los modernos resultados no han hecho más que ponerles las cosas aún más difíciles. Simon y Montet admiten que la mejor explicación para aclarar el rápido oscurecimiento del 2% en apenas seis meses podría ser la colisión o rotura de un mundo en el sistema, lo que habría creado una gran nube temporal de escombros y polvo capaz de bloquear parte del brillo de la estrella. en cambio, eso no aclararía el “oscurecimiento a largo plazo” contemplado durante los tres años de observación del Kepler y sugerido por antiguas mediciones de la estrella, algunas de ellas de finales del siglo XIX.

“Supone un vasto desafío -concluye Montet- conseguir una buena explicación para una estrella que hace tres cosas distintos que jamás habían sido observadas con anterioridad. Pero estoy convencido de que estas observaciones nos proveerán de una notable pista para aclarar el enigma de KIC 8462852”.

Misterios y Conspiraciones

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